ORÍGENES MUSICALES

 

Como cualquier otro estilo musical, el Ragtime (nacido en las plantaciones de esclavos del sur de Norteamérica) hunde sus raices en un amplio espectro de experiencias musicales anteriores, que incluyen los espectáculos ambulantes de cómicos, los cantos de trabajo, las fanfarrias y charangas, los cakewalks y otras músicas con fuertes influencias Afro-americanas, incluso las parodias de músicos blancos imitando formas musicales negras. Su síncopa y ritmo efervescente eran inherentes a los viejos espirituales negros.

Durante la segunda mitad del siglo XIX se tomó conciencia de que el piano podía salir de las salas de concierto y utilizarse con provecho para el entretenimiento. Simultáneamente, la música popular negra empezó a suplir buena parte del material utilizado en los espectáculos ambulantes, y comenzaron los intentos por incorporar el piano a este nuevo mercado en ciernes.

Inicialmente, los pianistas trataban de imitar el sonido de la música negra al modo clásico, empleando armonías y estructuras que tenían muy poco que ver con los espirituales, los blues o los cantos de trabajo, pero poco a poco fueron improvisando a partir de las formas clásicas en un intento de capturar el sentimiento de su música popular.

Hacia 1890 empezó a surgir un original estilo pianístico, genuinamente norteamericano, en el que se daba una extraña combinación de música blanca clásica y música popular negra, que comenzó a denomirarse "ragged time". Los ritmos presentes en la herencia musical africana se habían incorporado al material existente y daban un resultado vibrante y entusiasta. Sería el público consumidor, predominantemente blanco, el que con su aceptación daría popularidad y prosperidad al nuevo género.

 

 

FORMAS PRIMITIVAS

 

MINSTREL SHOWS  

Era una forma teatral inicialmente desarrollada por compañías ambulantes de cómicos blancos pintados y caracterizados de negros, cuyo material parodiaba el canto y el baile de los esclavos negros. Fue muy popular tanto en Inglaterra como en Estados Unidos, alcanzando su punto álgido entre 1850 y 1870. El género fue luego decayendo, pero su influencia se mantuvo a través de sus danzas y canciones, que significaron contribuciones permanentes a la cultura americana. El padre del género fue Jim Crow, un intérprete negro que formó la compañía "Virginia Minstrels" y comenzó a actuar con ella en 1843. También fue muy conocida la "Christy Minstrels", que utilizó material escrito por Stephen Foster.

El "minstrel show" constaba de dos partes. En la primera, los actores se disponían en un semicírculo, con el presentador en el centro. Éste llevaba la cara blanca y ropas elegantes; el resto tenía la cara pintada de negro y vestía gabardinas adornadas con colas de golondrina y pantalones a rayas. Eran típicos los personajes "Mr. Tambo" y "Mr. Bones". El programa comenzaba con una canción, tras la cual el presentador ordenaba sentarse a los asistentes. Entonces comenzaban una serie de bromas, baladas, canciones cómicas y números instrumentales, generalmente interpretados con banjo y violín. La segunda parte consistía en varias actuaciones individuales que concluían con un "hoedown", baile en el que cada cómico daba unos pasos en solitario mientras los otros cantaban y daban palmas. A veces había una tercera parte consistente en una representación cómica.

Las compañías de actores negros comenzaron a formarse tras la Guerra Civil. Inicialmente eran exclusivamente masculinas. Las más importantes tenían buenos instrumentistas con los que podían interpretar marchas en los desfiles y celebraciones. En realidad, estos espectáculos eran casi la única forma que tenían los músicos negros de la época para subsistir. A comienzos del siglo XX las compañías empezaron a incluir mujeres entre los intérpretes. Así comenzaron sus carreras Ma Rainey y Bessie Smith.

CAKEWALK   

Era una danza de parejas que surgió entre los esclavos negros, los cuales, a veces en presencia de sus propios señores, la utilizaban para satirizar la elegancia y refinamiento de los bailes de salón de los blancos. Pronto se convirtió en uno de los números favoritos para los virtuosos del baile. Las parejas se disponían en cuadro con los hombres en el interior y, saltando al ritmo frenético de la música, se contoneaban girando incansablemente alrededor ("walk"). Varios jueces valoraban la elegancia de los hombres y la gracia de las mujeres, e iban eliminando una a una a las parejas. La última que quedaba era obsequiada con una gran tarta ("cake") caprichosamente decorada.

Este género pasó más tarde a los espectáculos de variedades, incluso en Europa. Son piezas muy poco o nada sincopadas, con material melódico tomado del repertorio popular y ritmo de marcha. Era frecuente en ellos el empleo de tonalidades menores.

'COON SONGS

Fue una forma musical muy popular durante la segunda mitad del siglo XIX, mezcla de temas populares, danzas y espirituales. El nombre significaba "canciones de negro", en el sentido más peyorativo del término. Era música escrita e interpretada por blancos, que se caracterizaban de negros, y que tenía por única finalidad caricaturizar a los esclavos africanos, representándoles como bufones comedores de sandías: las mujeres, gordas y con enormes traseros, y los hombres con labios carnosos y grandes ojos. Las letras de los temas estaban escritas en la forma más grosera del inglés coloquial, lenguaje que la mayoría de la población negra no usó en toda su historia. El material musical estaba compuesto básicamente por temas populares del norte del pais.

 

 

LAS PRIMERAS PUBLICACIONES

 

Con anterioridad  a la popularización del fonógrafo (primeros años de 1900), la música se difundió a través de partituras, de las que se podían despachar millones de copias en paises como Estados Unidos, que contaba con un enorme parque de pianos. En este sentido, el nacimiento del Ragtime se suele hacer coincidir con la fecha del primer rag publicado. En 1895, Ben Harney editó en Louisville su rag You've Been a Good Old Wagon ; él mismo, un año después, dio a conocer el Ragtime en Nueva York. El primer rag instrumental fue Mississippi Rag , escrito por William Krell en enero de 1897. A finales de ese mismo año se publicó Harlem Rag , de Tom Turpin. Tras haber publicado marchas y valses, Scott Joplin editó, en 1899, Original Rags

Sin embargo, es érroneo basarse únicamente en la música publicada. Los negros ya tocaban Ragtime desde años atrás, y con las propinas obtenidas en bares y actuaciones sacaban lo suficiente para vivir bien. Aún cuando los editores comenzaron a aceptar rags, muchos compositores contuinuaron sin vender sus trabajos.

Si hubiera que acordar que la publicación marca el nacimiento del Ragtime, también habría que convenir en una larga gestación que incluiría multitud de sesiones nocturnas en las que los pianistas tocaban en privado (en casas particulares o en bares ya cerrados), reservando la más elaborada y bulliciosa música sólo para el disfrute personal del artista.

 

 

LA ÉPOCA CLÁSICA

 

El periodo en el que el Ragtime se hizo popular se extendió desde aproximadamente 1900 -básicamente, desde la publicación de Maple Leaf Rag , de Scott Joplin- hasta el comienzo de la 1ª Guerra Mundial, y se conoció como "Época dorada del Ragtime". Fue en este periodo cuando alcanzó su estructura clásica, bajo el liderazgo de Joplin. 

Aparte de las partituras, la principal forma de difusión de los rags fueron las pianolas o pianos mecánicos. La pianola, patentada en 1897 por E. S. Votey, era un piano con un mecanismo exterior o interior compuesto por un  rollo de papel en el que se grababa la melodía mediante perforaciones, un tubo metálico que controlaba del paso del aire a través de esas perforaciones, una bomba de aire y una serie de piezas de madera que pulsaban las teclas mediante un mecanismo neumático. El conjunto se completaba con varios mandos que controlaban el tempo, los acentos, la intensidad, etc., y unos pedales para activar el sistema neumático. Su facilidad de uso era grande. Con el tiempo estas pianolas fueron incorporando mejoras (cambios de tempo, crescendos, diminuendos...) que aproximaban mucho el sonido al obtenido con la interpretación manual. Asimismo, se les incorporó un sistema eléctrico que permitió su utilización, mediante monedas, en centros de diversión y salas de baile. En los primeros años del siglo XX había varias compañías que fabricaban, con muy buenos resultados, rollos de piano para pianolas, y estas "interpretaciones", en ocasiones, eran luego grabadas en discos para fonógrafo. Compositores como Igor Stravinsky escribieron obras para pianola, pues el instrumento les permitía obviar las limitaciones de la mano humana. La popularidad de las pianolas declinó en la década de los '20, con la entrada de la radio y el fonógrafo.

La influencia  del Ragtime en otros géneros musicales se materializó en el afloramiento en ellos de algunos de sus  rasgos característicos. En 1913, por ejemplo, William C. Handy publicó The Memphis Blues , primer blues para piano que se conoce, y lo subtituló A Southern Rag ; en buena parte de la pieza, el acompañamiento rítmico de la mano izquierda mantiene la estructura típica del Ragtime "bajo doblado-acorde-bajo doblado-acorde". Compositores clásicos como Charles Ives, Igor Stravinsky o Darius Milhaud también percibieron las oportunidades que ofrecía el Ragtime para expresar nuevas ideas musicales.

 

 

LA TRANSICIÓN AL JAZZ

 

Poco a poco, hacia la mitad de la década 1910-20, y coincidiendo con el periodo de madurez del género, aparecieron varias tendencias simultáneas que, partiendo del Ragtime clásico, abrieron el camino a los estilos emergentes del blues pianístico y el jazz. Las síncopas se hicieron más complejas y variadas, afectando también al acompañamiento rítmico, y por lo tanto más difíciles de escribir en notación musical.

- Un grupo de pianistas de San Luis (Tom Turpin, Eubie Blake, Louis Chauvin...) comenzó a introducir improvisaciones en las piezas de Joplin y de otros compositores (hay que recordar que el Ragtime clásico se tocaba tal cual estaba escrito).

- En Nueva Orleans algunos pianistas, como Jelly Roll Morton, incorporaron al Ragtime recursos técnicos que ya se estaban utilizando en las primeras formas del jazz, como el "bajo andante", alcanzando así un nivel superior de complejidad y sofisticación rítmica. Jelly Roll reconocía la coherencia del Ragtime, pero le dio más libertad, especialmente en la parte rítmica. El resultado se denominó "stomp piano". 

- Finalmente, hubo dos aportaciones estilísticas que, por su importancia, merecen ser tratadas aparte: el "Stride piano" y el "Novelty piano".

 

 

STRIDE PIANO

 

El "Stride piano" no es más que una evolución del Ragtime. Su introductor fue James P. Johnson, que embelleció la síncopa básica del género, comenzando por incrementar el tempo de las piezas. Scott Joplin acostumbraba indicar en sus composiciones "No se debe tocar rápido el Ragtime". El "Stride", en cambio, solía ser considerablemente más rápido que el Ragtime. En segundo lugar, Johnson doblaba el bajo con décimas en lugar de hacerlo con octavas, arpegiándolas en ocasiones. En tercer lugar, parte de la síncopa de la mano derecha se trasladó a la izquierda, desplazándose fuera del acento algunas de las notas del bajo. Y, finalmente, las duraciones nominales de las notas de la melodía, inicialmente iguales, se convertían en la interpretación en secuencias de "larga-corta-larga-corta", lo que permitía introducir numerosos adornos  y añadía un inconfundible sonido de "swing" al resultado final.

Esta evolución queda plasmada en las dos versiones que se acompañan de un fragmento de Snowy Mornin' Blues , de Johnson, considerada por muchos, a pesar de su tempo lento, como la quintaesencia del "Stride piano":

 

A) El fragmento, arreglado al modo de los rags clásicos:  

 

 

B) El mismo fragmento, con todas las innovaciones introducidas por Johnson: 

 

 

 

NOVELTY PIANO

 

El "Novelty piano" fue otra evolución natural del Ragtime, que apareció un poco después que el "Stride". Lo desarrollaron una serie de pianistas americanos con preparación clásica (por encima de todos, Zez Confrey), que arreglaron temas populares, básicamente de Ragtime, para ser interpretados en pianolas automáticas. Ello les permitió introducir series armónicas de progresiones y ritmos extremadamente complejos que requerían una gran habilidad técnica para poder interpretarse manualmente.

No obstante su origen, hay quienes reclaman para el "Novelty" el carácter de género con entidad propia, negando que sea un subgénero del Ragtime.

El sonido distintivo del "Novelty" combina la influencia de los impresionistas franceses (Claude Debussey y Maurice Ravel) con intrincados ritmos derivados de los arreglos utilizados para las pianolas, y gira todo él en torno al "cromaticismo", con el uso continuo en las melodías de escalas cromáticas y acordes en cuartas. El uso de ambos recursos puede escucharse en estos dos fragmentos de Bluin' The Black Keys , de Arthur Schutt:

 

A) Utilización de acordes en progresión cromática (mano izquierda):  

 

 

B) Utilización de acordes en cuarta (mano derecha):  

 

 

 

CRONOLOGÍA

 

1848 - Los espectáculos itinerantes de cómicos de hacen populares.
1868 - Scott Joplin nace en Texarkana, Texas.
1885 - Jelly Roll Morton nace en New Orleans. Se funda la editorial musical "John Stark & Son".
1886 - James Scott nace en  Neosho, Missouri.
1887 - Joseph Lamb nace en Montclair, New Jersey.
1893 - Exposición Universal de Chicago. Los pianistas de Ragtime convergen en esa ciudad.
1894 - Scott Joplin llega por primera vez a Sedalia, sede del "Maple Leaf Club".
1895 - Se publica You've Been a Good Old Wagon , de Ben Harney.
1896 - Crece la popularidad del "cakewalk", y se mantiene la de las "coon songs". Ben Harney introduce el Ragtime en New York City.
1897 - (Enero) Se publica Mississippi Rag , de William Krell. (Diciembre) Se publica Harlem Rag , de Tom Turpin.
1899 - (Marzo) Se publica Original Rags , el primer rag editado de Scott Joplin. (Septiembre) John Stark publica Maple Leaf Rag , de Joplin, en honor del "Maple Leaf Club" de Sedalia, del que se venden cientos de miles de copias en los siguientes diez años.
1900 - John Stark & Son se trasladan desde Sedalia a San Luis.
1902 - Se publica The Entertainer , de Joplin.
1903 - Se estrena en San Luis la primera ópera de Ragtime,  A Guest of Honor , de Scott Joplin.
1904 - Se celebra un Certamen Nacional de Ragtime en la Exposición Universal de San Luis.
1905 - John Stark & Son se trasladan a Nueva York.
1907 - Scott Joplin se traslada a Nueva  York.
1911 - Scott Joplin publica Treemonisha , otra ópera de Ragtime. John Stark & Son regresan a San Luis, huyendo del comercialismo de Nueva York.
1917 - Muere Scott Joplin. El Jazz prospera mientras el Ragtime se marchita.
1935 - John Stark & Son abandonan la edición musical, y Melrose Bros., de Chicago, se convierten en los líderes del sector. Muchos trabajos de Joplin, aún sin publicar, se pierden o terminan siendo destruidos.
1938 - Muere James Scott. Jelly Roll Morton graba para los archivos de la Librería del Congreso.
1941 - Jelly Roll Morton muere. Comienza un breve resurgimiento del Ragtime.
1960 - Muere Joseph Francis Lamb, habiendo conseguido su sueño de ser un compositor de Ragtime reconocido y apreciado.
1973The Entertainer  y otros cinco rags de Joplin aparecen como tema musical de la película "El Golpe" (lo cual, aun siendo muy de agradecer, supone un claro anacronismo, pues la acción discurre en la segunda mitad de la década de los '30, más de 20 años después de que el género comenzara su decadencia), y se desencadena un inesperado resurgimiento del Ragtime.