Scott JOPLIN (1868-1917)

 

Scott Joplin fue el compositor americano que desarrolló con plenitud el que podría considerarse como primer género musical norteamericano, el Ragtime. Aunque sus compañeros le consideraban "el rey de los compositores de Ragtime", la jerarquía musical imperante tardó mucho tiempo en apreciar su trabajo.

Nació en algún lugar de Texas alrededor de 1868, hijo de un esclavo, en el seno de una familia involucrada en la música: su padre tocaba el violín, su madre el banjo, y sus cinco hermanos cantaban o tocaban la guitarra. Pronto se trasladó con ellos a Texarcana, en la frontera entre Texas y Arkansas. Sus primeros contactos con el piano tuvieron lugar en la casa de blancos donde trabajaba su madre. Su talento fue pronto notorio, y un profesor alemán, Julius Weiss, le dio de forma gratuita las primeras clases, haciendo especial hincapié en las formas musicales europeas, incluida la ópera. Fue así como entró en contacto con los clásicos, desde Juan Sebastian Bach a Louis Moreau Gottschalk. Esta temprana orientación pudo ser la razón de su deseo explícito de ser reconocido como compositor clásico.

Las primeras noticias sobre su dedicación a la música se remontan a 1891, en que aparece trabajando en Texarcana con una banda ambulante. En 1893 se estableció en Sedalia, donde tocaba la corneta en la orquesta de la ciudad, compuesta íntegramente por músicos negros. Un año después formó su propia banda, con la que actuaba en fiestas y reuniones. En 1895 formó un grupo vocal, el "Texas Medley Quartette", en Siracusa, Nueva York, con bastante éxito.

Cuando no estaba de gira con sus grupos trabajaba en Sedalia como pianista, tocando en celebraciones y clubes para negros, y como profesor de música.

Comenzó a publicar sus trabajos en 1896, con dos marchas y un vals, y en 1899 publicó Original Rags  y Maple Leaf Rag , de la mano del editor John Stark. Este último es considerado el mayor y más famoso rag nunca compuesto, del que ya se habían vendido medio millón de copias en 1909.

En 1901 se trasladó a San Luis, donde entró en contacto con Tom Turpin y otros compositores de Ragtime, entre ellos Arthur Marshall y Scott Hayden, con quienes compuso varias piezas. En 1903 creó una compañía de ópera para la que escribió el libreto A Guest Of Honor , y con la que realizó una gira, terminada en fracaso a causa de un robo; por desgracia, no se ha conservado el material musical escrito. De vuelta a San Luis compuso en 1904 The Cascades , en conmemoración de la Feria Universal que allí se celebraría. En Chicago conoció a Louis Chauvin, y juntos escribieron Heliotrope Bouquet , uno de los rags con mayor encanto de cuantos se han compuesto.

En 1907, en Nueva York, conoció a Joseph Lamb y le ayudó a publicar Sensation Rag , su primera obra. El año siguiente editó personalmente su manual School of Ragtime , y en 1911 su ópera Treemonisha , en la que llevaba trabajando varios años y que no consiguió llegar a ver estrenada. En 1914 formó, junto a su esposa Lottie, su propia editora musical, y en los siguientes años escribió nuevos rags y canciones, un musical, una sinfonía y un concierto de piano, la mayoría de los cuales no llegaron a publicarse y han quedado perdidos. En 1916 se le diagnosticó una sífilis, contraida seguramente dos décadas atrás, y su estado físico y mental se deterioró rápidamente. Fue hospitalizado el año siguiente, y murió en una institución para enfermos mentales.

Joplin fue el gran creador de Ragtime de la época, pero él siempre tuvo el sueño de ser un reconocido compositor de la escena lírica. Como intérprete de piano fue mediocre, quizás debido a los efectos tempranos de la sífilis. Tocaba además el violín y la corneta, pero nunca se esforzó demasiado con esos instrumentos. También se dice que tenía una bonita voz, y en ocasiones tocaba el piano y cantaba al tiempo.

Como persona, era inteligente y bien educado. Era tranquilo, serio y modesto, con pocas aficiones fuera de la música. Era generoso con su tiempo y le agradaba enseñar a los músicos jóvenes. Creía profundamente en la importancia de la educación.

Tras su muerte pasó a un olvido casi total, hasta que en la década de los '40 un grupo de músicos de jazz incluyeron el viejo Ragtime en sus composiciones. Este pequeño resurgir creció en los '70 con la aparición de los primeros discos de Joplin, ya en formato moderno, y la reedición de sus partituras. Y su ópera Treemonisha , por fin, llegó a estrenarse. Este renacimiento posibilitó el uso de su música en la película "El Golpe", que alcanzó una popularidad inmensa y llevó a Joplin a los oídos del gran público: su banda musical estaba compuesta por seis rags de Joplin (The Entertainer , The Easy Winners , Solace , Pineapple , The Cascades  y The Ragtime Dance ). Y en reconocimiento a sus significativas aportaciones a la música americana, el Comité Pulitzer le otorgó en 1976 una mención póstuma.

 

OBRAS

 

"A PICTURE OF HER FACE" (1895)

"Combination March" (1896)
Es la segunda pieza instrumental publicada por Joplin, y aunque carece casi por completo de síncopa,
ya se muestran en ella algunas de las características que aparecerán luego en sus rags, especialmente la interacción de armonías y melodías entre la mano derecha y la izquierda.

"GREAT CRUSH COLLISION MARCH" (1897)

         

"ORIGINAL RAGS" (1899)

Es el primer rag que publicó Joplin, y utiliza melodías populares. Sus cuatro secciones carecen de la continuidad que se apreciará en composiciones posteriores; las dos primeras, A y B, aún se encuentran cercanas al "cakewalk".

"Maple Leaf Rag" (1899)

Fue el segundo rag publicado por Joplin, y se convirtió en la primera pieza instrumental de gran éxito en América. Se vendieron 75.000 copias en los seis primeros meses, y posteriormente alcanzó la cifra del millón de ejemplares. Es, seguramente, el rag más popular de cuantos se han escrito. La estructura es AA-B-AA-CC-DD.

"SWIPESY CAKE WALK" (1900)

Fue compuesto en colaboración con Arthur Marshall. Es el único trabajo de Joplin en 1900.

"PEACHERINE RAG" (1901)

"SUNFLOWER SLOW RAG" (1901)

 Fue el primero de los trabajos compuestos con Scott Hayden.

          

"THE EASY WINNERS" (1901)
Es uno de los rags que se incluyeron en la banda musical de "El Golpe". La sección A utiliza un modelo melódico muy utilizado por compositores negros en esa época. Marcó el comienzo de la larga relación de Joplin con su editor John Stark.

"A BREEZE FROM ALABAMA" (1902)

"ELITE SYNCOPATIONS" (1902)

Es una extraordinaria composición que muestra el enorme potencial de Joplin para la innovación. La última sección es una de las más bulliciosas jamás escritas por Joplin.

"THE ENTERTAINER" (1902)

Es uno de los rags incluidos en la banda musical de "El Golpe".

"Cleopha, March and Two Step" (1902)
Se cree que John Stark, editor habitual de Joplin, pudo haber rechazado este rag, por lo que sería publicado en San Luis por S. Simon. Es, ciertamente, una pieza poco convencional. No comienza como un rag, pues la primera sección carece casi por completo de síncopa, pero va transformándose lentamente hasta terminar con todo el ritmo sincopado de cualquiera de sus otros rags. Parece que el título original de la pieza era The Conductor .

"THE STRENUOUS LIFE" (1902)

"PALM LEAF RAG, A SLOW DRAG" (1903)

"SOMETHING DOING" (1903)

Compuesto con Scott Hayden.

         

"WEEPING WILLOW" (1903)

Tiene la misma estructura Intro-AA-BB-A-CC-DD que otros muchos rags de Joplin.

"The Cascades - A Rag" (1904)
Se escribió con motivo de Exposición Universal de San Luis, inspirándose en los Jardines de la Cascada, un precioso conjunto de fuentes, lagos y cascadas que constituían una de las atracciones de la Feria. La sección A incluye un arpegio ascendente similar al de Maple Leaf Rag , y en la C aparece una línea de bajo parecida a las que luego se desarrollarán en el "Stride piano". La estructura es Intro-AA-BB-Puente-CC-DD., con cambios de tonalidad tanto en la sección C como en la D. Fue una de las piezas incluidas en la banda musical de "El Golpe".

"THE FAVOURITE - A RAGTIME TWO-STEP" (1904)

"THE CHRYSANTEMUN" (1904)

"THE SYCAMORE" (1904)

"EUGENIA" (1905)

"LEOLA" (1905)

"Bethena" (1905)

Es el primer trabajo que publicó Joplin tras la muerte de su primera esposa Freddie Alexander, ocurrida tan sólo dos meses después del matrimonio. La pieza iba dedicada a los Sres. Dan Davenport, quizá en agradecimiento por el apoyo moral que le podrían haber prestado en tales circunstancias. La tristeza de la composición contrasta con el carácter festivo y jovial de todos sus otros valses, lo cual no impide que sea una pieza encantadora, uno de los mejores valses de Ragtime jamás escritos., en el que aparecen elementos cercanos a la música de Brahms y Chopin.

         

"THE RAGTIME DANCE" (1906)

Es una de las seis piezas que componen la banda musical de "El Golpe", y fue compuesta originariamente como número de baile, incluyendo letra para el canto e instrucciones para la danza.

"Rose Leaf Rag" (1907)

Rose Leaf Rag  y Gladiolus Rag  inauguran el estilo final y de más madurez de Joplin. Rose Leaf , una pieza extraordinaria, comienza sin ningún tipo de bajo rítmico, y gradualmente va incorporando sofisticadas síncopas y armonias. Es el único rag de Joplin que publicó Joseph M. Daly, de Boston, también compositor de rags y "cakewalks".
"Gladiolus Rag" (1907)

Es considerado uno de los mejores rags de Joplin, aunque tiene demasiadas semejanzas con Maple Leaf Rag  en cuanto a estructura y construcción. La sección que más se separa de aquél es la C, con complejas progresiones de acordes en la línea de Euphonic Sounds .

"SearchLight Rag" (1907)

Debe el nombre, supuestamente, a la ciudad minera de Searchlight, en Nevada, donde pasó parte de su juventud Tom Turpin, amigo de Joplin. Lo característico de esta pieza es que en ella la síncopa se alterna entre las dos manos. Searchlight Rag , Fig Leaf Rag  y Rose Leaf Rag  no fueron incluidos enlas primeras ediciones de los trabajos de Joplin por problemas de derechos de autor.

               

"Snoring Sampson" (1907)
Es una canción escrita por Harry La Mertha y arreglada por Joplin.

"LILY QUEEN" (1907)

Compuesto con Arthur Marshall.

"THE NONPAREIL" (1907)

"FIG LEAF RAG" (1908)

"PINEAPPLE RAG" (1908)

Fue uno de los rags incluidos en la banda sonora de "El Golpe". Es una de las mejores piezas de la época más fecunda de Joplin, y utiliza con inteligencia temas populares. La línea de bajo de las secciones C y D son precursoras de las figuras que utilizará el "boogie woogie" quince años después.

         

"SCHOOL OF RAGTIME - Ejercicios" (1908)

Se trata de un manual para el aprendizaje del Ragtime que publicó Joplin personalmente.

"SUGAR CANE RAG" (1908)

"Country Club, Rag Time Two-Step" (1909)

Es una pieza poco conocida de Joplin, pero que pertenece por derecho propio a lo mejor de su legado. La preciosa melodía de la sección A, el sabor mejicano de la B y la introspección de la C completan un rag de gran calidad.

"Solace, A Mexican Serenade" (1909)

Es la única pieza escrita por Joplin en ritmo de tango, aunque su estructura es la clásica de un rag de 4 secciones, cada una con 16 compases: Intro-AA-BB-A-CC-DD. Las secciones C y D fueron incluidas en la banda sonora de "El Golpe". Es, posiblemente, la composición más delicada y conmovedora de Joplin.

              

"Wall Street Rag" (1909)

Compuesto en el periodo en que Joplin trabajaba en su ópera Treemonisha , este rag es el único en el que las cuatro secciones se publicaron con encabezamientos descriptivos que intantaban sugerir el ambiente recreado en cada una de ellas:

     A - "Pánico en Wall Street, los agentes de bolsa están apesadumbrados".

     B - "Empiezan a llegar los buenos tiempos".

     C - "Los buenos tiempos ya están aquí".

     D - "Escuchando las notas del genuino Ragtime negro, los agentes olvidan sus pesares".
"PARAGON RAG" (1909)

"EUPHONIC SOUNDS" (1909)

"STOPTIME" (1910)

Es una pieza caracterizada por las continuas rupturas rítmicas que aparecen a lo largo de todo su desarrollo, y que la prestan el nombre. Tiene siete secciones, algunas de ellas de tan sólo ocho compases, lo que la aparta claramente de la estructura clásica del rag.

         

"Heliotrope Bouquet" (1910)
Es un rag lento compuesto por Scott Joplin y Louis Chauvin, y una de las tres únicas obras de éste que se publicaron. Chauvin fue un compositor y pianista criollo; considerado como uno de los mejores pianistas de su época, es triste que sólo haya sobrevivido una parte tan pequeña de su obra. Nació y creció en San Luis y, como otros muchos pianistas, no tenía estudios musicales pero sí un talento innato para la interpretación y la composición. Compuso numerosas piezas, pero al no saber ni leer ni escribir música, casi todas se han perdido. Murió destrozado por la sífilis a los 24 años.

Poco antes de su muerte se trasladó a Chicago, donde conoció a Joplin, y éste le oyó tocar dos temas de Ragtime que tenían un enorme potencial. Joplin le ayudó a armonizarlos, y el resultado fueron las dos primeras secciones de Heliotrope Bouquet . Las otras dos las añadió Joplin. El resultado final constituye un encantador ejemplo de Ragtime clásico. El editor John Stark describió la pieza como "poesía sonora en movimiento".

    

"FELICITY RAG" (1911)

Compuesto con Scott Hayden.

"Treemonisha - Obertura, 1ª parte" / "2ª parte" (1911)

Es probable que esta ópera naciera de la reelaboración de su primera ópera, A Guest Of Honor , lo cual explicaría por qué Joplin no conservó ninguna copia de ésta. Terminó de escribir Treemonisha  en 1910, y, con el fin de publicarla, se la envió a Irvin Berlin, pero éste se la devolvió pocos meses después. Cuando Berlin publicó en 1911 su gran éxito Alexander's Ragtime Band , Joplin confió a sus amigos que parte del tema estaba tomado de A Real Slow Drag , perteneciente a Treemonisha . Entonces, reescribió esa sección y publicó él mismo la ópera a mediados de mayo.

La ópera se desarrolla en una comunidad negra de Arkansas, no muy lejos de Texarcana, donde pasó su infancia. En parte, constituye un homenaje a su madre y a Freddy, uno de sus hermanos. La historia es una alegoría de cómo Joplin entendía los problemas de la comunidad afroamericana de su época, proponiendo que la igualdad racial sólo podría llegar a través de la educación.

Joplin dió una copia de la partitura al editor del "American Musician and Art Journal", una importrante revista musical, y en uno de sus números se publicó una larga reseña en la que se la calificaba como la mejor ópera americana jamás compuesta. Animado por la gran acogida, Joplin trató de conseguir un estreno íntegro de la obra, pero no tuvo éxito. Continuó intentándolo durante cuatro años, sin lograr más que una puesta en escena parcial, en 1913, en un teatro de Bayonne, Nueva York, y sólo del número final, el ya mencionado A Real Slow Drag . Y en 1915 la escuela de música "Martin-Smith", de Harlem, incluyó en su concierto de fin de año el ballet del 2º acto, Frolic of the Bears .

"Scott Joplin's New Rag" (1912)

Escrito cerca del fin de su carrera como compositor, probablemente como ayuda para financiar la presentación de Treemonisha , es un rag más rápido de lo habitual. Quizá Joplin empezaba a comprender que los rags rápidos se estaban vendiendo mejor que las primeras composiciones, más estáticas. La sección B es innovadora por el uso del tono relativo menor, y la sección C presenta estructuras que luego serán emuladas por James P. Johnson y "Fats" Waller en el "Stride Piano".
"KISMET RAG" (1913)

Compuesto con Scott Hayden.

"Magnetic Rag" (1914)

Es, según se cree, el útlimo rag compuesto en su totalidad por Joplin (aún existen dudas con respecto a Silver Swan  y Reflection ). Todas las secciones están muy cuidadas. La C tiene 24 compases, en lugar de los 16 habituales, y la D está escrita en el tono menor de la A. Al final se repite la sección A, y termina con una muy poco frecuente "coda". La estructura es Intro-AA-BB-CC-DD-A-Coda.

    

"Título desconocido" (1914)

Este fragmento proviene de una fotografía llamada "El piano de Joplin". No se ha podido determinar si el instrumento era realmente propiedad de Joplin, pero sobre él aparece una partitura manuscrita que sin duda correspondía a una pieza compuesta por él, nunca antes escuchada. La página aparece señalada con el número 2, y corresponde a una canción: la calidad de la fotografía es suficiente para que la partitura se pueda leer sin error, aunque la letra está demasiado borrosa para entenderse. Son sólo 23 segundos, que abarcan el final de una sección y el comienzo de la siguiente. Por el estilo, podría ser posterior al último de sus trabajos conocidos, Magnetic Rag .

"SILVER SWAN RAG" (1914)

Apareció en 1914 como rollo de piano, y no fue publicado ni registrado hasta 1971, año en que se descubrió una copia del rollo.

"REFLECTION RAG" (1917)

Se publicó poco después de la muerte de Joplin, y no se sabe con certeza si corresponde a un rag completo o se obtuvo uniendo distintas secciones de dos o más composiciones. Esto último parace corroborado por el hecho inusual de que sea una pieza formada por cinco secciones sucesivas, sin que ninguna de ellas se repita intercalada entre las otras. La ilustración de la portada ya había sido usada por el editor Stark en Cleopatra Rag  de Joseph Lamb y Sunburst Rag  de James Scott.